【GENE思书轩】宅在家里的时候,你可以探索这个宇宙

我们生活在都市丛林,看到混凝土结构的机会远多过郁郁苍苍的树木,但是我们在演化上和植物有太多千丝万缕的联系,太少接触绿色植物有害身心健康。在家里、办公室摆上几盆植物不无小补;另外,长辈或居家隔离防疫的朋友,如果能有几盆植物照料,不仅分散了会导致焦虑的注意力,也会增加在乱世中的掌控感,以及对生命的责任感,对心理健康也大有助益。

虽然现代许多人无肉不欢,可是最健康的饮食其实该以植物为主,现在为了防疫大家都囤方便面干粮,却冷落了叶菜类,还有大把便宜的新鲜蔬果躺在超市和传统市场等大家抢购。城市生活产生和农村的疏离感,没能见到这些蔬果生长的样子,十分可惜,毕竟它们不会自动出现在市场,而是从土壤里慢慢生长出来的。《花园里的小宇宙:生物学家带我们观察与实验,探索植物的祕密生活》(Discoveries in the Garden)这本好书,可以带你一览蔬果生气勃勃地生长在土壤中的百态。

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有时候颇羡慕研究植物的同事,因为饲养实验动物需要更大的空间,还要花费很多力气清理环境。读了这本《花园里的小宇宙》,发现植物真是个超好用的实验材料,因为植物的种子唾手可得,它们很多被当作人类的食物,在超市(还没被疫情吓着的民众扫光前)就能轻易买到各式各样的种子,把它们煮来吃之前留下一小部分就很够玩了。

另外,我们不会拿宠物做实验,最多进行非侵入式、不留后遗症的简单动物行为实验。可是植物就不同了,热爱植物的朋友,偶尔拔个几片叶子,修剪几根枝条,甚至把植株整根吃掉,也是家常便饭吧,更甭提把家里种的植物切碎捣烂也不会有任何伦理道德上的疑虑。

即使你我都同意恶搞植物不算变态,可是要怎么玩才能玩得尽兴?或者至少要玩得像个科学家?图文并茂的《花园里的小宇宙》就是本很好的科学知识介绍加实验指导,只要用上一般超市和药局都能买到的材料,就能好好学会科学的方法,用心地观察和研究植物!让大家能够在疫情期间宅在家就观察到生命繁衍的各种奇特现象,而非只是看到新型冠状病毒不断攻陷人体来当人肉培养皿的新闻⋯⋯

我们建筑房子,就是要舒舒服服地生活在气候和光线可控的空间中,在台湾有限的空间栽种植物,它们也和我们同住,可是植物在野地要面临许许多多突如其来的状况,有时候要用尽方式抢夺有限的水和养份以及阳光,并且设法和其他植物、动物、真菌、细菌等共生共荣,《花园里的小宇宙》也让我们知道该用什么方法在家就能观察到这些生命求生的壮举。

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到超市或花店买把种子,让《花园里的小宇宙》带领我们走进植物世界、欣赏它们的美妙吧!首先,美国伊利诺伊大学厄巴纳─香槟分校的生物学家詹姆士.纳尔迪(JamesNardi)让我们认识到种子中预先形成了未来的植物,还知道该往哪里萌芽和何时该萌芽,你可以用豆芽做实验,然后把它们当晚餐。

用植物做实验还有一个优势:你可以玩各种方式的嫁接来进行观察。植物也是很好的生物数学教材,因为叶子和球果就有不同有趣的几何图形。春天许多树木在长新叶,秋天时又会落叶,叶子井然有序的出生与死亡,都有精准的调控。

植物地下的世界就是根,根的生长速度惊人,在吴哥遗址和台南安平树屋都可以让人见识到树根的力量,在家也能观察。《花园里的小宇宙》告诉你如何研究根运送水和养分的管道。另外,不仅是根长在地下,有些茎也是,例如鳞茎、块茎。地下茎和根,也有形成新植株的能力,这是一种不需要种子的繁殖方式,例如储藏太久的马铃薯常会发芽;鳞茎、块根、块茎也常常成为人们餐桌上的食物。

很多人对植物的喜好来自花朵绽放的美丽。花,当然不是开来让人类欣赏的,而是让授粉者光顾的。从花到果实、种子的旅程,极为有趣。各种植物的花粉也有千奇百怪的形态,本身就很有艺术价值。当人类懂得开花的时间和果实成熟的秘密后,就能够操控开花和果实成熟的时间。果实是灵长类喜好的食物,包括人类。果实里的糖,是石器时代人类少数能吃到甜味的食物,另一个是花蜜,也是花和蜜蜂合作的结晶,这都要拜植物能把光能转化成化学能,那么植物又是怎么办到的呢?植物又是如何运输糖份呢?

植物看似原地不动(最会动的或许是含羞草?)可是藤蔓、卷须、叶和花都会作缠绕、旋转、健美操等运动哦!卷须对接触可是敏感得很,花、叶和枝条也有日常运动,《花园里的小宇宙》让你学学如何作观察和实验来发现。

在花园或菜田里种蔬果和花卉,最讨厌的是生命力旺盛的杂草,可是《花园里的小宇宙》要我们别嫌弃杂草,因为那是植物面对逆境给人的启发,而且杂草也有许多重要的生态功能。那么杂草如何对付竞争对手的呢?它们如何让种子广为散布?让我们来见识一下吧!

在工业革命前,人类为了增添生活中的色彩,需要善用植物的颜色。让植物有多种色彩缤纷的化学物质可以当作染料,化学合作法发明前,人类主要就是利用植物色素来染色。现在虽然能够轻易买到人工合成的染料,但是蓝染等植物染料仍魅力不减,因为能够染出有个性化的布料,《花园里的小宇宙》教你可以在家试试的方法。

植物的气味与精油也很迷人,极具经济价值。植物的气味和精油当然也不是分泌来让人开心的,有些是传给植物同伴的警告性气味,有些是驱赶昆虫的次级代谢物。这些气味究竟是迷人还是恐怖,有不少真的是因人而异,有些我觉得很香很好吃的,朋友闻到或吃到却生不如死。不同种植物还能透过这些气味来合作与竞争哦!这也是为何有些植物一起种会更加茂盛,有些却会相克。

植物要能健康生长,土壤里的其他生物也很关键。《花园里的小宇宙》让我们认识这些植物的微生物同伴,以及掠食、寄生、授粉的益虫,还有分解者与养分回收,这都是好的园丁不该忽略的。《花园里的小宇宙》教你如何找到这些生物。

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生命科学的学习,不能只读教科书,而不对生物体和大自然作观察,并且也要亲自动手作实验,来验证各种假设。因为地表上五花八门、无奇不有的生物和现象实在太多了,专业生物学家也仅研究了一小部分而已,因此只要能够掌握科学的方法,业余人士也能够有新的发现!所以与其遵照书中的实验步骤来依样画葫芦,学习到科学的方法更是王道!

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