什么是投资、资产和资本?  

我们谈论健身房购买或开发、用于业务营运的东西时,就是在谈资产与投资。经济学家非常重视投资,因为投资产生一个经济体的「资本存量」(capital stock),也就是劳工用来生产商品和提供服务的工具与设备;由此产生的商品和服务就是经济产出。
 
 什么是投资、资产和资本?  
 
但是,「投资」、「资产」和「资本」这些名词可能令人混淆。例如「投资」:财经媒体往往将买卖证券的人称为「投资人」,也经常紧张兮兮地诊断「投资人的情绪」。这些媒体可能将做长线投资的金融家如巴菲特称为「投资家」,并将他做短线投资的对手称为「投机客」。如果有人考虑念大学,则可能会有人告诉他:「教育是你所能做的最佳投资。」
 
 
 
「资产」和「资本」也有令人混淆的各种使用方式。例如在他红得有道理的著作《二十一世纪资本论》中,皮凯提将资本定义为「个人可以拥有的所有形式的财富」(Pikett,2014)。马克思主义作家则通常不但赋予「资本」一种会计定义,还视之为一整个剥削体系。「资产」也有多种不同的定义。许多公司视厂房和设备为它们的商业资产。对会计师来说,商业资产通常包括公司银行帐户里的现金和顾客应付未付的帐款,而这种资产看来不是商业生产中使用的机器,反而是公司营业的结果。
 
 什么是投资、资产和资本?  
 
因为这种一词多义的问题,也因为我们将经常谈到这些名词,我们最好能确定投资、资本和资产在本书中的定义。我们将采用各国统计部门测量国家经济表现所使用、国际通行的投资定义。这么做有重要的好处:这是标准化的定义,也是深思熟虑的结果,而且与我们常在新闻中看到的数据如GDP直接相关。根据「国家会计圣经」、联合国的《国民经济会计制度》,「投资就是生产者取得固定资产或动用资源(金钱、心力、原料),以改善固定资产。」[1]这句话意思稠密,我们来好好解释一下。
 
 
 
首先是资产的定义。资产是预料将在一段时间内提供好处的经济资源。[2]如果某家银行购买了新服务器或新写字楼,它预期将在一段时间内(肯定超过一年)获得好处。如果它每季缴电费,则电费支出提供的好处只有三个月。因此,服务器和写字楼是资产,但银行使用的电力或支付的电费则不是。
 
 
 
然后是固定资产。所谓的固定资产是指耗费资源所生产出来的资产。一架飞机、一辆汽车或一项药品专利,全都必须透过生产才会出现(总要有人努力,才能从无到有地创造出东西来)。由此我们可以区分固定资产与金融资产,例如上市公司的股权是一种金融资产,而股权不是生产出来的(印制股票凭证不算是生产)。也就是说,经济学家谈论投资时,讲的不是个人理财那种意义上的投资(例如买卖证券)。他们谈的是固定资产,他们所讲的不包括公司银行帐户里的现金那种会计意义上的资产。
 
 
 
第三是动用资源这概念。投资的公司必须从其他地方取得资产,或是承担一定的成本自己创造出资产,这项资产才算是投资。
 
 
 
最后要讲「生产者」一词。国民经济账目测量企业、政府和第三部门的生产,不考虑家庭的生产(例如在家里洗衣服或煮食),因此也不考虑家庭的投资(例如购置洗衣机或炉台)。这是国民经济账目计算经济产出的方式,也是人们批评GDP统计的原因之一(因为它事关重大,也因为这种计算方式排除了向来由女性主导的一部分经济活动)。或许有一天,国民经济账目中的「生产」将有较宽广的定义;就我们讨论的问题而言,我们相信本书阐述的变化并非仅限于所谓的生产者,也适用于家庭部门。
 
 什么是投资、资产和资本?  
 
因此,本书讨论「投资」时,我们不是讲在股市中买卖证券或家庭支付大学学费,而是在讲企业、政府或第三部门创造出固定资产(也就是非金融资产)的支出,也就是它们耗费资源创造出一种能长期提供生产服务(productiveservices)的资产。我们将这种长期提供生产服务的固定资产称为「资本」。因为资本和劳动力均能提供这种生产服务,经济学家将它们称为「生产要素」(factors of production)。
 

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